Kevin Schwantz: 'De TT is een van weinige races waar ik voor opsta'

Kevin Schwantz TT Assen
Kevin Schwantz viert zijn overwinning tijdens de TT Assen in 1993 © ANP
Hij won drie keer de TT Assen, maar belandde ook even zovele keren in het ziekenhuis. Maar vraag je voormalig wereldkampioen Kevin Schwantz naar de Dutch TT, dan beginnen zijn ogen te stralen. "Dit was een van mijn favoriete plekken om te racen. Wat een geweldig circuit en de fans zijn fantastisch."
"De eerste keer dat ik in Assen reed, was in 1986. Ik kreeg een wildcard, het was mijn allereerste Grand Prix en het regende. Het publiek kon je niet zien, dat schuilde onder plastic. Maar elke ronde dat we passeerden, stond iedereen op om te juichen. Het zijn de bijzonderste motorsportfans die ik ben tegengekomen."
Spreek je over Kevin Schwantz, dan heb je het over de nummer 34. Eind jaren tachtig maakt de Amerikaan zijn entree in het WK 500cc. Hij groeit uit tot de publiekslieveling in Assen. En die liefde is geheel wederzijds.
Hoewel, Schwantz moet even wennen aan het smalle circuit, als hij voor het eerst naar Drenthe komt. "Ik reed in '86 de 500cc en de F1-klasse. Dat weekend ben ik zes keer gecrasht. De baan was zo smal, maakte je een fout dan eindigde je direct in het gras en dan waren het best zware crashes. Mijn racepak was overwegend rood en blauw, maar toen ik Assen verliet was het veranderd in groen."

Overwinningen

In 1989 lijkt de Amerikaan op weg naar zijn eerste zege op het TT Circuit. Hij heeft een voorsprong van ruim twee seconden op zijn rivaal Wayne Rainey, als de drijfstang van zijn Suzuki breekt en hij uitvalt. Een jaar later maakt hij het goed met een overwinning. In 1991 en 1993 wint hij opnieuw.
"Mijn zege in 1991 is de meest speciale", blikt de Amerikaan terug. Hij is dat jaar opnieuw in een gevecht verwikkeld met Rainey. Met nog een ronde te rijden, lijkt de voorsprong van zijn rivaal niet meer in te halen. Maar Rainey verremt zich in voor de Geert Timmerbocht en gaat door het gras en moet van het gas.
In een uiterste inspanning weet Schwantz hem op het rechte stuk te passeren. "Als je Wayne Rainey vraagt naar de acties waar hij het meest spijt van heeft, dan is het de fout die hij maakte in '91", lacht de Amerikaan. "Daardoor pakte ik niet alleen de zege, maar ook het ronderecord." Dat record blijft tien jaar lang staan.
Als ik hier reed, ging of heel erg goed of ik eindigde in het ziekenhuis
Kevin Schwantz, voormalig wereldkampioen 500cc
"Na de races kwam het publiek altijd massaal op de baan. Het duurde tien minuten om de uitrijronde te voltooien. Nergens anders heb ik dat meegemaakt. Ik weet niet of Nederlandse racefans meer van motorsport houden dan in andere landen, of dat er meer Schwantz-fans waren dan in andere landen. Maar de fans zijn top langs het hele circuit."

Podium of jodium

Schwantz staat eind jaren tachtig en begin jaren negentig bekend als een spectaculaire coureur. De 500cc-machines uit die tijd beschikken over maar weinig elektronica. Traction control en wheelie control, zoals de huidige MotoGP-motoren kennen, kennen de coureurs niet. In die tijd is het moeilijker om een motor in de zwaarste raceklasse onder controle te houden. De Amerikaan is er een meester in, maar zoekt ook het randje op. En dat gaat niet altijd goed.
Zo breekt hij tijdens de training voor de TT in 1988 zijn middenvoetsbeentjes, maar rijdt wel de race. In 1994 crasht hij opnieuw hard tijdens de training en breekt zijn pols. Schwantz is er een dag later tijdens de race 'gewoon' weer bij. In 1992 wordt hij, terwijl hij aan de leiding rijdt, van achteren aangetikt door Eddy Lawson. Schwantz valt, gaat door een stapel strobalen heen en eindigt in een sloot. Geen TT-winst, wel een gebroken arm.
"Als ik hier reed, ging of heel erg goed of ik eindigde in het ziekenhuis", blikt Schwantz terug. "Maar het was een heel belangrijke race, altijd in het midden van het seizoen. Bovendien was het rondom mijn verjaardag, vaderdag en kwamen mijn ouders altijd kijken in Assen. Dat gaf me altijd extra motivatie."

'Zeker tien coureurs kunnen winnen'

Tegenwoordig is de TT Assen nog een van de weinige races waar de Texaan voor opstaat. "Het blijft speciaal. De huidige noordlus van het circuit is een beetje saai. Maar daarna ga je door naar het snelle deel van het circuit. Het is geen supersnel circuit, maar hier kunnen zeker tien verschillende coureurs de MotoGP winnen. Sterker nog, als het regent kan in principe iedereen winnen. Dit is een baan waar de verschillen heel close zijn."
De toevoeging van een sprintrace aan de zaterdag juicht Schwantz toe. "De competitie was al heel spannend, maar de sprintraces zorgen voor nog meer spanning. "Je kunt twee keer punten halen in het weekend, maar de kans is ook twee keer zo groot dat je een fout maakt of dat je misschien zelfs geblesseerd raakt."
Groot is de kans dat er zowel op zaterdag als zondag weer een Ducati-coureur op het hoogste treetje van het podium staat. Jorge Martin en Francesco Bagnaia verkeren in vorm. Maar de voormalig nummer 34 heeft goede hoop dat ook enkele andere merken zich in de strijd vooraan kunnen melden. "Natuurlijk de KTM's. Ik denk dat Jack Miller dicht tegen een overwinning aan zit. De baan ligt ook de Yamaha's, dus misschien kunnen die competitiever zijn. En natuurlijk de Aprilia's. Assen is perfect voor Aleix Espargaro en Maverick Vinales."
ANP-300920412
Schwantz tijdens de TT van 1994 © ANP

Schwantz keert terug in Assen tijdens Classic GP

Kevin Schwantz komt in het weekend van 8 tot en met 10 september naar het TT Circuit voor de Classic GP. Tijdens dit weekend komen historische raceauto's en motoren in actie. Schwantz zal onder meer op zijn Pepsi Suzuki RGV500 uit 1989 en de Lucky Strike Suzuki RGV500 uit 1994 racen. Bovendien is het mogelijk om met hem op de foto te gaan en een handtekening te scoren.
"Ik heb er heel veel zin in en hoop dat er veel fans komen", kijkt de Amerikaan vooruit, die vrijwel nooit meer op zijn winnende motoren rijdt. "Dit wordt fun. De keren dat ik nog rijd, besef ik weer wat voor bijzondere motoren dit zijn en hoeveel ik van het racen hield. Het geluid van de 500cc, de rook en de geur van de benzine, heerlijk."

Heb jij een tip voor ons?
Stuur een bericht, foto of video via WhatsApp of mail de redactie.